La clase media europea se está reduciendo. España soporta gran parte del dolor.

Raquel Navarro se tomó un café a primera hora de la mañana, se despidió de su marido y salió corriendo de la espaciosa casa de ladrillo de su familia en un suburbio al norte de la capital española.

El exitoso negocio de eventos que había tenido durante una década se desmoronó lentamente cuando se desató la crisis financiera de Europa. Ahora, después de dejar a sus dos hijos pequeños en la escuela, subió al metro para trabajar como secretaria en un trabajo que necesitaba desesperadamente y que le permitía trabajar por un salario ligeramente superior al mínimo.

Momentos después, su esposo, José Enrique Álvarez, salió por la puerta de una charcutería donde él es un carnicero autónomo. Este hombre de 56 años fue en su día director de recursos humanos de un vivero de plantas español que se redujo de tamaño, despidiéndolo a él y a la mitad de los 300 trabajadores de la empresa en 12 meses.

Después de décadas de vivir cómodamente en la clase media alta española, la pareja de mediana edad está luchando con su declive. La economía española, al igual que la del resto de Europa, está creciendo a un ritmo más rápido que antes de la crisis financiera de 2008 y creando puestos de trabajo. Pero el trabajo que pudieron encontrar paga una fracción de los ingresos anuales combinados de 80.000 euros que una vez ganaron.

Para el verano, se imaginan que ya no podrán pagar su hipoteca.

«Somos personas que nos hemos esforzado por subir y ahora estamos cayendo», dijo la Sra. Navarro, mientras le saltaban lágrimas a los ojos. «La economía parece estar mejorando, pero no nos estamos beneficiando.»

Es una situación precaria sentida por millones de europeos.

Desde la recesión de finales de la década de 2000, la clase media se ha reducido en más de dos tercios de la Unión Europea, haciéndose eco de un descenso similar en los Estados Unidos y revirtiendo dos décadas de expansión. Mientras que los hogares de clase media son más frecuentes en Europa que en Estados Unidos -alrededor del 60 por ciento, frente a poco más del 50 por ciento en Estados Unidos-, se enfrentan a niveles de vulnerabilidad sin precedentes.

Para las personas de este grupo, a quienes los economistas definen como personas que ganan entre dos tercios y el doble de los ingresos medios de su país, el riesgo de caer en la escala económica es mayor que sus posibilidades de ascender.

«El progreso de la clase media se ha detenido en la mayoría de los países europeos», dijo Daniel Vaughan-Whitehead, economista principal de la Organización Internacional del Trabajo en Ginebra. «Su situación se ha vuelto más inestable, y si algo pasa en la casa, es más probable que bajen y se queden abajo.»

Los obstáculos para mantener su estatus, o para recuperar el terreno perdido, son mayores dada la dinámica laboral posterior a la recesión. La pérdida de puestos de trabajo de ingresos medios, el debilitamiento de la protección social y el desajuste de las calificaciones han reducido la movilidad económica y ampliado la desigualdad de ingresos. La automatización y la globalización están profundizando las divisiones.

Las redes de seguridad social de Europa han ofrecido tradicionalmente protección, pero incluso éstas se están reduciendo a medida que se aplican las políticas de reducción del déficit requeridas por la Unión Europea. Esto, en parte, explica el descontento populista en Europa.

«Los políticos no han creado medidas para ayudar a los que estamos en el medio a ponerse de pie, y somos un grupo grande», dijo la Sra. Navarro, su frustración es clara.

«Lo que me pasó a mí le ha pasado a mucha gente que conozco», dijo, citando a amigos y vecinos que me han confiado sus penas. «Cuando nos reunimos, nos llamamos’los invisibles’, los invisibles», agregó. «Nosotros somos los olvidados.»

Una vez visto como un modelo
En España, parece que esto no debería estar ocurriendo. El país fue elogiado por los políticos europeos como modelo para la recuperación, después de apretarse el cinturón para salir de una profunda recesión. Una revisión, que incluyó cambios radicales en las leyes laborales en 2012 que dieron a los empleadores más flexibilidad para despedir y contratar, ayudó a reactivar la economía.

La economía española creció más rápido que la de Francia y Alemania el año pasado, a un ritmo del 3 por ciento anual. El desempleo cayó el mes pasado a 14,4 por ciento, el más bajo en una década y por debajo de un asombroso 27 por ciento en 2013.

Pero las entrevistas con más de una docena de trabajadores revelaron una profunda desilusión con la recuperación y la calidad de los empleos que emergen de ella.

Los cambios en las leyes laborales debilitaron las protecciones laborales y los ingresos. Con millones de personas buscando trabajo, los empleadores podrían ofrecer salarios más bajos, lo que dificultaría que la gente recuperara o mantuviera su nivel de vida.

La Sra. Navarro y su esposo estaban entre los más acomodados. Licenciada en derecho, administración y administración de empresas, fue propietaria de la empresa de promoción de eventos, que empleaba a unas 50 personas de vez en cuando para proyectos.

En 2006, algunos de sus clientes dejaron de pagar repentinamente. Dos años más tarde, cuando se desató la crisis financiera, tuvo que cerrar la tienda. Encontró un trabajo de dirección en una fundación sin ánimo de lucro que pagaba 2.500 euros al mes, menos que antes, pero lo suficiente para ayudar a mantener el estilo de vida de la familia.

Luego la fundación se hundió en 2012 – el mismo año en que la legislación laboral entró en vigor. La Sra. Navarro no pudo encontrar un nuevo trabajo. Debido a que la fundación le había exigido que se registrara como autónoma, una táctica que permite a los empleadores evitar el pago de altos impuestos sociales, no recibió ninguna compensación por desempleo.

Su esposo perdió su trabajo el mismo año y cobró los beneficios de desempleo mientras buscaba trabajo. Con el tiempo se hizo cargo de un puesto de embutidos que una vez fue propiedad del padre de la Sra. Navarro en un mercado de productos poco iluminado, convirtiéndose en un trabajador autónomo. Pero sus ventas han bajado porque otros españoles también están economizando. El Sr. Álvarez gana ahora 1.000 euros al mes, pero después de los impuestos y la seguridad social, sólo se lleva a casa un tercio de esa cantidad.

La Sra. Navarro pasó varios años enviando una serie de currículos, sin éxito, mientras también cuidaba a tiempo completo a sus dos hijos de primaria y a una hija mayor. «No sólo fue difícil, fue casi imposible», dijo. «No tengo ni una sola entrevista.»

Finalmente, fue contratada en 2017 por 1.200 euros al mes en una asociación de empresarios y pequeñas empresas. Aunque es secretaria de título y de sueldo, dedica la mayor parte de su tiempo a proporcionar asesoramiento jurídico a los propietarios de empresas en dificultades.

Con sus ingresos más bajos, la pareja se esfuerza por pagar las cuentas del hogar. La Sra. Navarro dijo que no sabía lo que haría cuando sus ahorros se agotaran en unos meses.

«Mi padre me enseñó a trabajar duro, pero no me enseñó que la vida puede cortarte», dijo.

Empeoramiento de la desigualdad
La brecha entre las personas que se deslizan hacia abajo y las que están arriba no muestra signos de estrechamiento. Las divisiones de riqueza entre las familias europeas de ingresos bajos y medios y los hogares de ingresos altos están en un nivel récord, según la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico.

El ingreso medio de las familias de clase media también cayó, especialmente en el sur de Europa, erosionando el poder adquisitivo y alimentando el descontento que ha impulsado protestas populistas como el movimiento Chaleco Amarillo en Francia. La polarización política está creciendo en España, donde Vox, un partido nacionalista de derecha, ganó recientemente escaños parlamentarios en Andalucía, la región más grande del país.

El Primer Ministro Pedro Sánchez ha prestado atención. El líder socialista tomó el poder el verano pasado con el frágil respaldo de Podemos, el partido de izquierda antiausteridad. Advirtiendo sobre las frustraciones de la clase media, su gobierno, en enero, ordenó un aumento del 22 por ciento en el salario mínimo, y ha prometido revertir algunas leyes laborales, aumentar el gasto social y aumentar los impuestos a las empresas y a los ricos. Sin embargo, los legisladores españoles rechazaron su presupuesto el miércoles y el viernes el Sr. Sánchez convocó a unas elecciones generales rápidas en abril.

Para David Jiménez y su compañera, Raquel Murillo, los esfuerzos del primer ministro apelan a un sentimiento de injusticia. Recientemente se mudaron a un pequeño apartamento de alquiler en las afueras de Madrid. Las finanzas de la pareja se han agotado peligrosamente después de que el Sr. Jiménez, de 45 años, perdiera su empleo en 2017 como electricista jefe de la empresa automovilística PSA Peugeot Citroën.

Durante 24 años, se levantó de la fábrica para convertirse en supervisor de control de calidad, ganando €1,600 al mes. La Sra. Murillo, de 47 años, ganaba 2.000 euros al mes como profesora de formación profesional. La pareja pudo permitirse el lujo de vivir en un barrio madrileño de moda durante nueve años.

Luego, el Sr. Jiménez, que esperaba un ascenso, se enteró de que su trabajo estaba en juego. Los cambios en la legislación laboral han facilitado a los empleadores la eliminación de los trabajadores cuando los beneficios han disminuido; Peugeot Citroën ha decidido suprimir más de 400 puestos de trabajo fijos, añadió.

El Sr. Jiménez se enteró de que estaba siendo reasignado a la planta de producción. «Fue completamente desmoralizador», dijo. «Me sentí como si me hubieran descartado.» Terminó negociando una compra.

Los beneficios del desempleo mantienen a la pareja a flote. Pero ese dinero estatal, con recortes presupuestarios, ahora dura 18 meses, menos de 24.

«Aceptaré cualquier tipo de trabajo», dijo el Sr. Jiménez. «Lo que está claro es que lo que sea que obtenga después no será tan bien pagado como lo que estaba haciendo antes.»

Mientras que algunos trabajadores pueden encontrar trabajos con igual o mejor remuneración, los que tienen habilidades intermedias son más vulnerables.

«Es posible que vuelvan a tener un peor tipo de empleo y se vean obligados a pagar de su bolsillo debido a la reducción de sus ingresos», dijo Stefano Scarpetta, director de empleo, trabajo y asuntos sociales de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico. «Es mucho más difícil ser parte de la clase media.»

Contratos de trabajo que duran horas
Los jóvenes se enfrentan a obstáculos más difíciles. Por primera vez, una generación de jóvenes europeos no puede imaginar vivir la vida de clase media de sus padres. Se enfrentan a una escasez de puestos de trabajo estables y a un aumento de los contratos temporales y a tiempo parcial que dividen el trabajo en semanas, días y horas.

Cuando se utilizan según lo previsto – para ofrecer experiencia – estos contratos pueden conducir a un trabajo estable y mejores ingresos.

Pero las empresas y el sector público europeo las han utilizado principalmente para eludir las protecciones de los empleados permanentes. Sólo en España, el 90 por ciento de los nuevos empleos en 2017 eran temporales; un tercio duró menos de una semana, según Caritas, una organización de apoyo social.

Javier López, de 30 años, supervisa a los maleteros del aeropuerto de Barajas de Madrid que trabajan con contratos de dos a ocho horas. En verano, los pasantes trabajan tres meses sin cobrar, aprendiendo a mover maletas, dijo.

El Sr. López es uno de los afortunados: tiene un trabajo a tiempo completo con un subcontratista del aeropuerto, ganando €1,000 al mes. Pero su salario no cubre sus 800 euros de alquiler y otros gastos de vida desde que su esposa, una azafata de una aerolínea de descuento, se fue de baja por maternidad. Así que el Sr. López está tomando el paso kafkiano de la formación para un segundo trabajo como uno de los encargados de equipaje a tiempo parcial que supervisa.

«Cuando termine mi turno supervisando a esta gente,» dijo, «Me convertiré en uno de ellos.»

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